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Los consumidores están gastando más que nunca en audífonos. Pero ¿por qué son tan caros y, de verdad, gastar tanto dinero hace alguna diferencia?

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El fabricante de teléfonos inteligentes HTC pagó US$309 millones por una participación del 51% en Beats Electronics, la compañía más conocida por sus auriculares de alto nivel y por su colaboración con el rapero Dr. Dre.

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A pesar de que el mercado de la electrónica se ha visto muy afectado por la incertidumbre económica, las cifras más recientes muestran que el de los auriculares ha tenido un crecimiento de volumen de 24% año con año.

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Este aumento es debido al uso, casi universal, de música en teléfonos móviles, computadoras portátiles y tabletas.

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"El factor limitante en la calidad de la música en la mayoría de los dispositivos es el de los auriculares", dice Don Feeney, gerente de producto de la empresa Senheiser, especializada en auriculares.

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"No tiene sentido tener la mejor calidad de la música si se tiene un par de auriculares malísimos. Además, los auriculares de baja calidad ocultan algunas peculiaridades y defectos en los MP3".

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El mercado está valuado en más de US$680 millones al año y sigue creciendo. Y la gente cada vez gasta más y más dinero en cada par.

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Según el analista de mercado NPD, los auriculares con un costo de US$100 o más han pasado del 2% del mercado en 2009 a 3.5% en 2010, con una media de un comprador sustituyéndolos cada 14 meses.

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Parece que estamos en la era de los audiófilos digitales —aquellos que exigen la más alta calidad en la reproducción del sonido. ¿Pero qué obtienen por su dinero?

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"Es muy fácil que la gente se ponga unos auriculares y piense que 'es sólo un cable, una clavija y dos pequeños altavoces' pero la calidad varía mucho ", dice Feeny.

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Originalmente los discos compactos fueron diseñados para afrontar con comodidad el rango de frecuencias que pueden ser escuchadas por el oído humano -generalmente de alrededor de 20 Hz a 20.000 Hz para un adulto joven y saludable.

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Pero con la revolución del formato MP3 llegó el compromiso con un sonido de baja calidad. El 1411kb/s de un CD se redujo, al menos inicialmente, a poco menos de una décima parte de eso.

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Jimmy Iovine, presidente de Beats by Dr. Dre dice que la misión de su compañía es "limpiar la destrucción del audio causada por la revolución digital", sin embargo otros dicen que esto se corregirá, naturalmente, cuando aumente el espacio de almacenamiento de los dispositivos portátiles.

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"El espacio de almacenamiento es cada vez mayor y más personas están recurriendo a mayores bits. Ya pasó de los 128kb/sa de hace unos años a algo más parecido a 192kb / s y esperemos que lleguen hasta 320kb/s y luego aún más", dice Feeny.

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El logro de la experiencia auditiva perfecta no es la única cosa que la gente toma en consideración —los auriculares se han convertido en una declaración de estilo.

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Esto fue llevado a nuevos niveles cuando surgieron los auriculares blancos del iPod de Apple y, desde entonces, muchas empresas se han dedicado a la creación de un producto que atraiga tanto a los ojos como a los oídos.

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"Se trataba exactamente del mismo producto, con exactamente la misma calidad de sonido pero tenía un precio premium pegado", dice Feeny.

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Incluso Peter Chou, director general de HTC Corporation, cree que el acuerdo con Beats no se trata sólo de la música: "Beats ha encontrado una forma única de utilizar la cultura popular de una manera que distinta a cualquier otra marca hoy", dijo en un comunicado.

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Lo que Beats ha hecho de forma muy exitosa es hacerse socio de celebridades musicales como Dr. Dre y Lady Gaga para lanzar un producto de primera calidad a un público más convencional.

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Y parece que ha funcionado —30% de los encuestados por NPD señalaron la promoción como un punto muy importante a la hora de decidir qué auriculares para comprar.

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Sin embargo, el santo grial para cualquier equipo de audio es que la reproducción en casa suene tan bien como suena en vivo.

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"Puede sonar aún mejor", dice Feeny. "Con los auriculares del futuro, se tomará en cuenta cada oído y se personalizarán para la audición del individuo.

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"Pero la única cosa que nunca se ha podido replicar es la energía de un evento en vivo. Eso es un ambiente que no puede ser sustituido, al menos por ahora", concluye.

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